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EE.UU puede pagar cualquier deuda, porque siempre puede imprimir dinero
– Alan Greenspan, presidente de la Reserva Federal de EE.UU. entre 1987 y 2006.

Llevamos unos meses en los que el Banco Central Europeo (BCE) es el centro de la discusión política a nivel europeo. La intervención o no del BCE en la crisis de deuda es uno de los mayores puntos de desacuerdo entre los países del sur, Italia y España principalmente, y los países del norte, encabezados por Alemania. ¿Cuál es la razón de este desencuentro? Para comprenderlo, veamos primero las funciones del BCE

Según los estatutos del BCE, la finalidad de esta institución es mantener el poder adquisitivo del euro y, con ello, la estabilidad de precios en la zona del euro. Es decir, controlar la inflación. Veamos esto en más detalle.

Sobre la inflación

Desarrollemos un poco esto. Por si alguién desconoce en que consiste la inflación, una explicación rápida. Imaginemos que tenemos un almacén con un millón de cajas. Repartimos equitativamente todas las riquezas del país entre esas cajas. Por otra parte tenemos todos los billetes y monedas existentes en el país. Imaginemos que suman 1 millón de euros. ¿Cuanto valdrá cada caja? Pues un euro por caja.

Si ahora le diésemos a la “máquina de crear billetes” y creásemos 1 millón de billetes y los repartiésemos entre los ciudadanos, ¿podrían comprar dos millones de cajas? No, las cajas siguen siendo las mismas. Hay más billetes, pero la riqueza real no ha aumentado. Lo que pasará es que cada caja valdrá dos euros

Eso es la inflación. Cuando un país aumenta la moneda en circulación, se provoca un aumento de los precios. Esto puede ser bueno para él que tenga deudas, pues pasarán a tener menor valor relativo, y es malo para el que tenga ahorros.

La inflación es una de las obsesiones de Alemania debido a la crisis de hiperinflación ocurrida tras la primera guerra mundial. Trataron de pagar sus deudas contraídas por culpa de la guerra emitiendo moneda. Esto provocó una subida enorme de los precios, lo que acabó por destruir la economía. Pues, ¿quién iba a presupuestar un proyecto a medio plazo cuando era posible que lo que un día valía 1 millón de marcos valiese 10 millones en un par de meses?

De aquí la importancia de tener una moneda estable, para permitir que la economía se apoye sobre unos cimientos sólidos. Alemania pudo salir del problemas gracias a la creación de una nueva moneda, el Rentenmark. De valor estable y basado en las riquezas reales del país, permitió estabilizar la economía e iniciar la recuperación. Su creador, Hjalmar Schacht, apoyó después a los nazis, fue de ministro de economía con Hitler y fue enviado a un campo de concentración por conspirar contra el Führer, pero eso es ya otra historia.

Desde esta época, la posibilidad de una nueva hiperinflación es anatema en Alemania y bajo esta idea se fundamentó el BCE.

La reserva federal

Pero, ¿existe una forma distinta de articular un banco central? En efecto, y como referencia tenemos a la Reserva Federal de los Estados Unidos. La FED es el banco central del país americano y entre sus funciones está dotar de fondos al gobierno.

En otras palabras, en EEUU cuando necesitan dinero, le dan a la “máquina de crear billetes” y usan estos billetes para pagar deudas, realizar inversiones económicas o reforzar su ejercito. ¿Y esto no les provoca un problema de inflación que haga subir los precios en EEUU como ocurrió en la Alemania de los años veinte?

Pues no. EEUU tienen una gran ventaja y es el hecho de que su moneda, el dolar, sea moneda de referencia para la compra del petroleo o para los intercambios económicos entre países sin una moneda fuerte. Siguiendo con el ejemplo de las cajas, podríamos decir que los dolares no dan valor únicamente a las cajas que representan el valor de las riquezas de EEUU, si no también al valor de otras muchas riquezas, como la compra-venta de petróleo.

Es decir, que en EEUU la FED puede imprimir dinero, puesto que el efecto de la inflación se reparte entre muchas entidades, no afectando únicamente a su país. Esto les permite políticas monetarias más agresivas.

Que quieren Italia, España y Alemania

Llegados a este punto, ya podemos centrarnos en la actual crisis europea. Lo que están reivindicando los gobiernos de Mario Monti y de Mariano Rajoy a la Unión Europea es que el BCE actué en modo similar a la Reserva Federal USA. Que emita moneda con la que comprar la deuda de los países que lo necesiten, evitando a estos acudir a los mercados internacionales.

Esto provocaría inflación, por haber más monede en circulación sin que haya ocurrido un aumento de la riqueza real que justifique este aumento. Sabemos que la inflación puede favorecer al que tiene deudas, pero es perjudicial al que tiene ahorros. Esta es una de las razones por la que los países del centro y norte de Europa, con Alemania a la cabeza, se oponen a las peticiones de Italia, España y países análogos.

La clave es que las normas actuales del BCE favorecen la postura alemana y perjudican la hispanoitaliana. ¿Hay posibilidad de acuerdo? Es complicado, pero la hay. Parece que la canciller Merkel daría su brazo a torcer y apoyaría que el BCE emitiese moneda para la compra de deuda. Pero no ahora y bajo cualquier circunstancia.

Situación actual

¿Cómo estamos ahora? Pues por un lado parece que existe la intención de reformar las funciones del BCE para que pueda financiar a países con problemas, de manera similar a como hace la FED. Se está viendo como hacer estas financiaciones sin provocar inflación y las condiciones que se requerirán para hacerlo. Básicamente se está hablando de que el BCE aumente su control sobre las economías europeas.

Pero sobre todo, y en esto Alemania parece ser inflexible, es que estas reformas se harán a medio plazo, a partir de 2013. Buscando más evitar que se repita la actual situación, más que arreglarla mediante reformas a corto plazo.

Y en eso están.

Fuentes y lecturas adicionales.
Funcionarios alemanes recogiendo moneda devaluada. Foto del gobierno alemán publicada bajo licencia CC-BY-SA
Edificio de la Reserva Federal: Foto de dctim1 publicada bajo licencia CC BY-SA

Hiperinflación en Alemania: Wikipedia y Berlunes.com.
Funciones del BCE: Página oficial del BCE
Alan Greenspan: EE.UU puede pagar cualquier deuda, porque siempre puede imprimir dinero.
Alguna de las cosas dichas sobre la FED son especulación propia. 😛

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